​自主性不等於智能,iRobot欲賦予掃地機器人更高級的協作智能

36氪

重新定義家用機器人。


18年前,當掃地機器人鼻祖iRobot發布第一代掃地機器人Roomba時,將其定義為“家務幫手”。他們一直秉承著一個信念:要不斷提升掃地機器人自主工作的能力,在盡量減少人為幹預的情況下,就能給到用戶幹凈的地面。


然而,當掃地機器人實現了高度自主性,可以讓用戶徹底解放雙手後,iRobot在近些年的用戶調研中卻發現,用戶對掃地機器人又提出了更高的期待,即對自己的掃地機器人擁有更多的控制權。
這讓iRobot 創始人兼CEO Colin Angle開始重新審視一直以來的信念,他意識到,即使掃地機器人能把家裏打掃的很幹凈,用戶依然會覺得這還不夠,因為他缺乏對掃地機器人的控制權,無論是去哪裏清潔,什麽時候開始清潔,以及對於每一間房間如何進行不同方式的清潔,用戶都沒有辦法把信息傳遞給它,讓它能夠更加了解用戶的需求。如今,消費者想要的不再僅僅是一個清潔工具,而是一個機器人夥伴,可以和人類交流溝通,懂得人類所思所想,並且能夠基於人類的想法去執行清潔任務。
在充分理解消費者的想法後,Colin體悟到自主性只是智能技術的開山之石,iRobot需要去開發更高層次的機器人智能技術——協作智能(Collaborative Intelligence),這才是iRobot推進家用機器人行業發展的關鍵下一步。
2020年8月25日,iRobot重磅發布iRobot Genius™ 家庭智能平台,宣告人類的清潔方式將邁入全新階段。這項全新的智能平台也宣告了iRobot公司重要的轉型,即不再簡單追求提升機器人的自主性,而是要讓機器人和用戶形成更親密的夥伴關系,精準的理解用戶的個性化需求,完全由消費者來掌控清潔哪裏、何時清潔、如何清潔。
基於iRobot  Genius家庭智能平台,iRobot再度掀起智能浪潮,在滿足用戶對於高品質生活追求的同時,將帶動家用機器人行業由自主性智能邁向協作智能時代,蓬勃發展的智能家居市場也將產生更多的想象空間。
“iRobot對於機器人技術的發展有延續多年的完善的發展藍圖,我們很清楚技術應該如何迭代,才能不斷提升機器人的智能及功能。”Colin補充道,“機器人智能尚處於早期階段,這將是一個持續進化的過程,我們仍在走在這條進化之路上。”

重新定義家用機器人


作為一家技術創新驅動型公司,一次次技術創新與產品迭代,既是對行業邊界的突破,也見證了消費者認知轉變的過程。
從解放雙手的“清潔工具”到洞悉用戶所思所想的“清潔伴侶”,要給用戶帶來這樣全新的體驗並非易事,這意味著掃地機器人需要有更加強大的空間環境理解能力、更成熟穩定的地圖技術、實時定位技術以及數千種洞察力和行為能力。
而構建協作智能是一項全新的科技,它不再只是多加一個傳感器的問題,而是要為機器人的大腦搭建一個全新的基礎架構。無疑,iRobot具備這樣的技術實力。
其實30年前,iRobot就是由麻省理工學院頂尖的人工智能專家所創立的公司。縱觀公司發展歷程,你會看到iRobot在航空、安防、軍事等領域發明了很多具有深遠影響力的人工智能技術,並且持續引領著人工智能技術的發展。用Colin的話說:“雖然iRobot享譽全球的是掃地機器人產品,但其實我們最深層的技術是人工智能。”
為了實現協作智能的技術開發,iRobot在過去幾年便開始著重發展機器人的智能技術,擴充軟件開發團隊。
在Roomba i7+、s9+ 掃地機器人以及Braava jet m6拖地機器人中,iRobot已經實現了機器人自主學習並繪制家居地圖這一功能。iRobot Genius讓機器人的空間理解能力更加精準。機器人將學習並理解具體某個房間某個區域的信息,不斷在家居地圖上自動添加更豐富的信息,用戶可以給機器人更加精確的指令,從而實現更精準的清潔。掃地機器人在每一次清潔任務的過程中,都在不斷完善既有地圖,包括記錄容易弄臟的區域、重要的區域等。這種持續性的交互會幫助機器人更好的了解家居環境,更加明確如何執行清潔任務。

iRobot Genius為機器人添加了“預約建議”功能


iRobot Genius可為iRobot機器人推薦清潔禁區的設置
整體來看,iRobot Genius可為iRobot 旗下具備Wi-Fi連接功能的Roomba掃地機器人和Braava jet拖地機器人不斷增添功能和產品體驗,並會綜合考慮用戶的清潔習慣、清潔偏好和智能家居環境等因素,提供個性化服務。“iRobot Genius充分釋放了iRobot旗下智能互聯產品的潛力,不僅讓產品即刻擁有更多功能,還可通過隔空(OTA)升級讓掃地機器人變得越來越聰明。”Colin說道。
iRobot Genius為機器人添加了“季節性提醒”功能
同時,為了讓消費者更好的使用iRobot Genius家庭智能平台,iRobot對iRobot HOME App用戶界面也進行了全新設計。在舊版App中,首頁只有一個巨大的“清潔”按鍵,其它功能則被推到了更深層的菜單中。而在新版App用戶界面中,“定點清潔”等經常用到的功能被提到了首頁,通過去掉巨大的“清潔”按鍵減少了一層操作,降低了使用的復雜性。

舊版與新版iRobot HOME App界面

一直以來,市面上對智能都有一個誤區,認為功能越多越智能,很多掃地機器人功能介紹非常吸引人,用起來卻沒有那麽聰明。對此,Colin表示,對消費者來說,用戶體驗、技術易用性才是最重要的。在他看來,機器人是一套非常復雜的系統,智能程度和功能多少無關,完全是由機器人能否和用戶形成良好夥伴關系而決定的,“能否和人打交道,和人溝通,成為人類的合作夥伴或者伴侶,才是衡量機器人智能性的一把標尺。”
這也是iRobot和其他廠商最大的區別所在。而更加值得期待的是,現在的iRobot Genius只是1.0版本,以後每六個月都會進行一次更新,這意味著iRobot將持續提升機器人智能程度,讓機器人成為用戶真正的清潔伴侶。

劍指萬億智能家居市場
近年來,智能家居蓬勃發展已呈燎原之勢。隨著物聯網、5G、新基建的爆發,這一產業更是充滿想象空間。思科預計,2020年全球聯網設備數將達500億。面對這一萬億級市場,不管是傳統家電、手機廠商、機器人廠商、互聯網巨頭還是新興科技公司,都將智能家居視為智能手機、電腦後的下一個戰場,紛紛入局搶占入口。
早在四五年前,Colin便在公開場合暢想過未來的智能家居,“我們不再需要智能手機來控制家居,我們的家本身就是一個龐大的多功能的機器人。隨著時間推移,我們所居住的場所和環境本身的智能程度會越來越高,會逐漸朝著能夠去照顧和清理自己,同時對我們生活在這個場景當中的需求有快速的智能化的回應,跟我們互動,讓我們的需求得到滿足。”
“不得不說,現在的智能家居還不夠聰明,但我相信iRobot所開發的空間理解技術能夠大大的改善這一情況。”他認為,未來的智能家居如果想要實現協作智能,需要更好地了解家居環境布局,知道智能設備的分布情況以及被賦予的任務,才能自主的理解使用者的指令,並對相應的智能設備發出信息,真正為用戶提供協助。
2018世界機器人大會上,iRobot 首席技術官 Chris Jones也持類似觀點,在他看來,智能家庭是一個整體性的機器人,不僅要能“看見”、“感知”周圍的環境,還要進一步“思考”如何回應,從而帶出“行動”。他也看到了智能家居存在的問題,“目前整個行業裏諸多產品並不能賦予智能家庭思考能力,盡管有傳感器,有可執行的動作,但在思考層面卻沒有走得更遠。”
這是智能家居技術層面的缺失,而這樣的能力恰好是iRobot所具備的。iRobot的掃地機器人憑借在地圖繪制、路線規劃、人機交互以及物理解決方案等領域的領先技術,在家中能夠一邊移動,一邊建構並維護家中的實時地圖,將幫助智能家居打破發展瓶頸,成為構建未來智慧家庭所需空間信息的完美平台。“有了這樣的空間認知,有朝一日,家本身也能夠成為一個大的機器人系統,能夠感知周圍的環境,能夠隨著人們的移動響應人們的日常生活需求。”
這也是掃地機器人在智能家居時代的機遇。截止目前,iRobot已和亞馬遜、谷歌、天貓精靈的智能語音系統展開合作。不久的未來,iRobot將不再只是生產智能硬件,也將構建智能家居開放平台,幫助智能家居整合和理解環境空間信息,與越來越多的智能設備實現互聯、對話、合作。

在中國市場堅守高端策略


2016年,iRobot正式進入中國市場,在此之前曾委托第三方調研公司做了一份市場分析,預期五年之內,中國將超過美國和日本,成為掃地機器人最大的市場,市場容量大概有11—17億美元。
需求催生供給,家用服務機器人的市場規模與滲透率逐年提高,掃地機器人市場空間也迅速擴大。據市場調研機構GFK數據,中國掃地機器人零售量過去五年平均復合增速達到51%,2012-2019全球掃地機器人品類環比增長22%。目前,中國市場的掃地機器人滲透率大概有4%~5%,隨著消費升級,這一消費潛力將會進一步釋放。
面對這一市場,科沃斯、小米、美的、海爾等企業爭相湧入。競爭激烈的環境下,小米甚至將價格拉低至1600元以下。對此,iRobot拒絕加入價格戰,堅持高端策略,今年推出的Roomba s9+ 掃地機器人售價更是高達9999元。
在Colin看來,一方面,通過為消費者提供最新的功能、技術和更高階的智能化體驗,才能突顯iRobot的差異化優勢,擴大高端家用機器人的市場規模;另一方面,基於消費升級的背景,中國消費者對於高端產品的需求和接受度將不斷增長,高端品牌並不會陷入低價競爭的泥潭中。此外, iRobot作為全球家用機器人行業領導者,其技術優勢,創新速度以及在遠超同行的研發投入,也給予了Colin面對中國市場充足的信心。
根據wind數據對比,科沃斯2014-2016年研發費用分別為6851萬元、8417萬元、9818萬元,占營收比例在3%左右。iRobot在2011年-2017年每年研發投入占營收比重則維持在12%-13%左右。“2019年iRobot的研發投入超過1.4億美金,大約占了公司全年營收的12%。”Colin補充道。
縱觀iRobot 自2016年至2020年一季度的全球收入組成,可以看到其高端產品營收占比從2016年的20%增長到了2020年第一季度的60%。

而高端品類的蓬勃發展其實在一般產業並不常見,因為當一個產業逐漸成熟,特別是當“商品化現象(Commoditization)”出現後,往往是低價的產品銷售得越來越多。而iRobot獨特的發展歷程顯示,其高端產品越來越受到消費者歡迎。
這樣的發展趨勢往往只發生在真正專注於創新發展的產業或品牌上,就像智能手機問世後手機逐步向中高端發展。而家用機器人產業之所以也會如此,核心驅動力源自不斷迭代創新的智能技術,這也是iRobot的差異化優勢。未來 iRobot也會持續投入機器人智能的研發和提升,進一步鞏固市場地位。
盡管疫情帶來諸多挑戰,但得益於中國對疫情的積極應對和控制,iRobot大部分工廠在年初關停後已迅速復工復產。與此同時,疫情期間,人們對於家用服務型機器人的消費認知和消費意願也有所增長。因此,Colin預測,“iRobot在2020年有望進一步保持業務增長。”


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